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      3、待ち伏せ

 「若先生、よろしくお願いします」


 お米はさっと手を出した。太吉は店の中を見た。誰も見ていない。確認すると手をつないで表に出た。


「若先生、もっとゆっくり歩いて下さい。すぐ着いちゃうじゃないですか」


 言いながら、あっと口を押えた。太吉は聞こえないふりをした。半年に一回ぐらいだが何度も送っている。


「お米ちゃん、足元気を付けてね」


「あっ、暖簾しまうの忘れてた。ちょっと言って来ます」


 店を出て10間(18m)ほどの所である。急いで戻った。丁度、辰吉が仕舞うところだった。


「ごめんなさい!私やります」


「良いんだよ。早く戻んな。せっかくの闇夜だぜ」


「嫌らしい!何考えてんの」


「お米ちゃんと同じだよ」


 お米は返答が出来なかった。黙ってくるりと向き直り、太吉の所まで戻った。闇夜とは言え通り慣れた道である。


「若先生、大丈夫でした。提灯、あたしが持ちます」


「良いよ、私が持つ」


「いいえ、あたしの手を持ってください」


 暗くて相手の表情は見えない。声は小さくて恥ずかしそうだった。


 お米は提灯を右手に、左手を太吉と繋いだ。太吉の右側をお米が歩いた。その先を右へ曲がると後は真っすぐだ。


 曲がった途端、


「ちょっと待て」


 二人組の男が呼び止めた。


 太吉は、提灯をさっと照らすと消し、お米の手を離してお米の前に出た。


「金を出せ」


 手前の男が低い声で言う。顔はわからないが聞いたような気がする。後ろの男からは殺気が伝わって来ない。


 ふっと思い出した。太吉は懐から財布を取り出し渡した。お米はがっかりした。簡単に渡したからである。


「無くなったら又来るが良い」


 手前の男が財布を受け取ると、


「すまぬ」


 ともう一人の男がためらいがちに言い、二人は体をひるがえして足早に去って行った。太吉はお米に、


「さ、帰ろう」


「いえ、あたし一人で帰ります」


「長屋まで送るよ」


「いえ、大丈夫です。ありがとうございました」


 言い終わるとさっさと歩き始めた。太吉はその後から付いて行った。


 お米が長屋に入るのを見届けると、そのまま少しの間立っていたが帰って行った。


 お米は部屋に上がらず、上がり框に座るとじっと座っていた。何だか悲しかった。


「簡単だったな。侍のようだったが腰抜けだな」


「そう見えたか、見えたかとはなぞかけのようだが、気付かなかったのか?」


「まだ抜く前のことだ。臆病な奴だぜ。しかし、2両3分とは良く持っていたな」


「片腕一刀流の師範代だ。当然だろう」


「なに!師範代だと?一向に気がつかなかったが…そう言えば怖がる様子はなかったな」


「おぬしはいつわかった?」


「提灯でわしらを照らした時だ。照らしながら自分も照らしていた」


「おぬし、良くぞ恨みを晴らさなかったな」


「いや、そのまま抜いていたら、今頃我らは無事では済まない」


「無くなったらまた来るが良いとは、生半言えることではない。おぬし気がつかなくて幸いだった」


「……」


 もう一人の男は無口になった。


お米は後悔していた。せっかく一緒に帰れたものを自分から一人で帰ってしまった。


 若先生の情けない態度を見てしまった。相手が二人ずれとは言え、何の応戦することもなくすぐに財布を渡した。


 みんなが、若先生若先生と言い、敬っているし自分もこの店に勤めて以来ずっと尊敬して来た。


 いつも静かで言葉少なであるが、実のある人だと思ってきた。師範代であるのに奢った素振りは微塵もなかった。


 お米は、いつの間にか尊敬が恋心に変わっていた。人にわからぬよう心に秘めていた。毎日が苦しかった。


 今夜は嬉しかった。思い切って手も握った。ちゃんと握り返してくれた。顔には出さぬが心はどきどきしていた。


 闇夜のおかげだった。いつもよりゆっくり歩いた。若先生もお米に合わせてくれた。


 それがなに、あの情けない態度。金を出せと言われたら何の抵抗もせず、即座に財布を出した。


 若先生が二人を懲らしめてくれると思っていた。二人か勝ち誇ったかのように踵を返し立ち去った。


 みんな騙されている。若先生が強いと思っている。本当は弱くてだらしないんだ。見損なったわ。


 お米は思い出すほどにせつなくなってきた。いいわ、私が守ってあげる。みんなには内緒にしておくわ。


 手の温もりを思い出すように、握っていた左手を右手で触ってみた。柔らかい若先生の手が思い出された。


 また、せつなくなってきた。誰が何と言おうと若先生はあたしが守って上げる。お米はなかなか眠れなかった。


 次の日お店に出ると、辰吉がにやにやと下を見ながら笑っている。思わず、


「何よ!笑ってんのよ。男はへらへらしないものよ」


「へらへらなんかしてないさ。お米ちゃんは今日も元気だなと思っていただけだよ」


「それがへらへらと言うの。男は黙って無口に仕事するの」


「若先生みたいにか?」


 そう言い返されて、昨夜のことを思い出した。若先生は無口だが、強くて立派な人だと思っている。


 知っているのはあたしだけ。若先生かわいそう。本当は弱いから、いつも辛い思いをしているんだわ。


 客が入って来た。これから混んでくる。半刻もすれば若先生もやって来る。あたしが守ってあげる。


 お米は今日から強くなった。若先生のために強くなると決心した。心身が引き締まる思いだ。

                                          つづく

次回4回は7月20日火曜日朝10時に掲載します