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      2.闇夜

 「おめえ、ついてたな」


「当た棒よ。おめえと違って、おらあー善行をつんでるからな!」


「善行だと!馬鹿抜かせ、線香の間違いだろう。線香なら俺だって毎朝毎晩欠かさずつんでらあ。仏さまによう!


「そうかい、立派なことだ。仏さまはお待ちになってらっしゃる。早く行ってあげな。おめえの線香は俺があげてやる」


「ありがとよ。折角話してやろうと思ったがもう止めた。あほらし。もう話してやんねえ」


「あっ、すまん、謝る。そんなつもりはなかったんだよ。つい言葉の弾みだ。さ、飲んでくれ。今日は俺のおごりだ」


「そうか、おめえのおごりか。そこまで言うには、話さねえわけにはいかねえな」


「さ、飲んでくれ。で、どうだったんだ」


「昼時を過ぎて、野暮用で近くまで来たら、道場の周りに人が集まってる。ひょっとしたらと思ったらそうだった」


「まだるっこいな。そいで?」


「窓から覗いたんだよ。見るからに強そうな侍が二人。威張ってる。いや浪人だろうな。偉そうに若先生に喚いてる」


「二人とは珍しいな」


「そうなんだよ。どうするのかなと思ったら」


「片腕先生が二人一緒でも良いとおっしゃる。二人は大声になり何か喚いていたが、強そうな方の侍が木刀を構えた」


「一人だけか?」


「そうだ。しかし、わからないものだな。先生と暫く構え合っていたが、参りましたと木刀を引いて後ろに下がった」


「なにもしなくてか?」


「そうだ。そして、もう一人の侍に待てと手を上げて制止した。しかし、もう一人は構わず立ち向かって行った」


「わからないな。何もしないのに参りましたと言ったのか?」


「この後だ。もう一人が立ち向かったと思ったら、即座に鈍い音がして、その男は木刀を落としていた」


その時、店の引き戸が開いた。二人は話を止め咄嗟に立ち上がり、

「若先生!お待ちしてました。さ、どうぞこちらへ」


 太吉が無腰で入って来た。その言葉が聞こえなかったのか、いつもの席に座った。そこへ二人は駆け寄った。


「若先生!道場破り来ましたね。さ、どうぞ一杯やっておくんなせえ」


 徳利を手に持ち、ぐい吞みを差し出した。そこへお米が出て来た。


「若先生はお疲れですよ。自分の席で飲みなさいよ!」


 言いながらお米は、太吉ににっこりと愛想笑いをして、


「お疲れさまでした。今日はどじょうが入ってます。鍋はいかがですか?」


「おっ、良いね。そうして貰おうか。それと冷で一本付けてくれ。それと若先生は止めてくれ」


「若先生、私だけ太吉さんと呼んでいたんですよ。みんな変に思ってましたよ」


 この店にも弟子が出入りする。自然とみんなが若先生と呼ぶようになった。


「そうか、お米ちゃんにはそう呼ばれたくなかったな」


「どうしてですか?」


「うん、どうしてかな。ま、良いや。冷酒を先に頼む」


 お米はこの店に16歳の時から勤め始めた。ほっぺが赤く、愛くるしい顔に似合わずはっきりした物言いをした。


 それから5年。澄んだ切れ長の目に濃い眉、鼻筋が通り小さめの口。初めての客はぼーっと見とれた。


 お米は「はい」と嬉しそうに板場に戻って行った。


「おい、さっきの続き話してくれ。木刀落としてどうなったんだよ」


「いつもの通りだよ。左手の手首の真ん中で折れていたんだよ。そいつは痛さ忘れて茫然と突っ立っていたよ」


「そうだったな。先生がどう動いたか、そいつには見えなかったんだろう」


「先生は構えたままなんだよな。遠くで分からないのだから目の前じゃ見えないだろうな」


「若先生も凄いのだろうな。師範代だからな。しかし、歳は俺たちとあまり変わらないぜ。23歳だってな」


「大工仲間の弟子が言ってたぜ」


「弟子は侍より大工などの職人や町人が多いんだってな」


「だからよお、俺も入門しようかと思ってる」


「俺もそうする」


「そうか、じゃ、これから若先生にお願いに行こう」


 板場に戻ったお米はすぐに戻って来た。


「どうぞ、それからこれ、おやじさんからです」


「おっ、いかの塩辛!冷酒にぴったりだ。ありがとう。おやじさんによろしく言ってくれ」


 言いながらお猪口の酒をぐっと飲んだ。続いて、いかの塩辛を口に入れる。


 旨い!手酌をしようとすると、お米がさっと注いでくれた。太吉は嬉しそうに又飲み干した。


 そばでいつの間にか、大工の留蔵と伝助がにやにやしながら見ている。太吉は二人を見て、


「どうした?何か用か?」


「若先生、何か用かじゃありません。あんまりお熱いので用を忘れてしまいやした。なあ、伝助。何だったかなあ」


「うん、何だったかなあ!忘れた。またにしようか?」


「いや、思い出した。若先生、あっしらも入門したいのですが、お願い出来ますか?」


 留蔵が言う。今年23歳になる。


「ほう、入門?どう言う風の吹き回しかな?」


「先生、からかわないで下せえ。あっしら真剣ですぜ」


「すまんすまん、しかし、痛いぞ。我慢できるかな」


「へえ、痛いのにゃ、慣れております。いつも親方に殴られておりますから」


 合いの手を出すように伝助が言葉を続ける。


「あっしなんざ、殴られた上に蹴飛ばされていますよ」


 さも自慢そうに言う。留蔵と同い年だ。


「仕事はどうする?」


「へえ、十日に一度の休みがあります。その日ではだめでしょうか?」

「今度はいつだ?」


「明日です。よろしくお願げえしやす」


「ほう、都合が良いようだな。ははは」


「ほんとですよ。だから、今日はこうしてこいつと飲んでいやす。な、伝助!」


「では、明日5つ(8時)に道場に来るんだな」


「へえ、何か用意していくものありますか?」


「手ぬぐいは持って来ることだ。稽古着などはこちらで用意して置こう」


「ありがとうございます。よろしくおねげえしやす」


 留蔵と伝助は自分の席へ戻って行った。それから4半刻程飲んでいたが明日がありますと挨拶して帰って行った。


 竹蔵は珍しく店に残っていた。刻は宵5つを4半刻程過ぎた。(宵4つ=21時)


「辰、火を落として終いにしろ」


「へい、おやじさん、まだ少し早いですが…」


 戸惑ったように板前の辰吉は言う。店には若先生が残っている。他に客が一人。


 その客も聞こえていたかのように帰って行った。店は若先生一人だけになり、お米は何だかどきどきしてきた。


 若先生の太吉はお茶漬けを食べ終わり、背伸びをした。ほろ酔いの身体が伸びて気持ちが良かった。


「あら、若先生!眠いのですか?」


「いや、元気が余ってるのだ」


 それを見ていた竹蔵が、


「若先生、その余った元気でお米を送ってくれませんか?今夜は闇夜で物騒です」


「そうだ今夜は闇夜だ。気を付けた方が良い。わかった。送って行こう」


 言いながら、嬉しかった。顔に出さぬように無表情を心掛けたが、心は正直だ。顔はほくそ笑んでいた。


 お米は、今帰った客の後片付けをしていた。竹蔵はにっこり笑いながら、


「お米、それ片付いたら帰っていいぞ」


「まだ早いですが…」


「今夜は闇夜で物騒だ。早く帰りな。今聞いていたと思うが若先生がお送り下さるそうだ」

                                          つづく

次回3回は7月6日火曜日朝10時に掲載します