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24、題未定

 片山が川越に着いたのは昼八つ半(15時半)だった。暗いうちに江戸を出て、休みももせず歩き通おした。走りはせぬが早足で歩き続けた。


 門を入ると家僕が駆けつけて来た。葬儀は午前中に行われました。旦那様を始め大奥様は埋葬に行っておられます。と涙ながら言う。


 片山伊織は仏前に手を合わせた。知らせが一日早ければと悔やんだ。葬儀一切は藩の取り決め通りであった。


 四半刻程で全員帰って来た。兄一之進と伊織は互いに駆け寄った。


「すまぬ、葬儀は午前中に執り行った。父上の遺言がある。ちょっと来てくれ」


 一之進は仏前に焼香し手を合わせると、仏壇の引き出しから遺書を出した。


「伊織、父上の遺言だ。読んでくれ」


「はい」


 伊織は兄から受け取ると、じっくり目を通した。そこには片山家全てを一之進が受け継ぐこと。但し、道場は伊織に与えると書かれてあった。読み終えると兄を見た。


「実は道場は門下生が5名しかいない。しかもこのひと月程は、父上が体調を崩して殆ど指導されていない。今日の葬儀に5名とも手伝ってくれたが、多分辞めると言って来るだろう。指導者がいないのだから当然だろう」


「兄上、父の遺言です。明日から私がやります」


「なに、道場をやる?」


「はい、道場を与えるとあるのは、住まいにしろと言う訳ではないでしょう」


「そうしてくれるか。父上はお前が黙って家を出て行った時も、伊織は修業に行ったのだ。必ず帰って来ると言っていた」


「実は、父上は気付いていた。家を出た前の日、珍しく立ち合い稽古をしてくれた。しかも抜き胴ばかり。後日、その意味がわかった」


「どう言うことだ?」


「面打ちが得意技です。打ったと思いきや胴を抜かれていた。何度繰り返しても胴を抜かれる。四半刻程繰り返して父上は黙って部屋に戻った」


「腕の差は仕方ないな」


「それはわかっています。藩内の対抗試合でも抜き胴をされたことは一度もありません。その前に面を打ちとっています。父上は天狗になっている私に、剣の速さを身に付けよと示唆してくれたのです」


「良くわからないが、それが出来たのか?」


「いえ、まだまだです。世の中は広いです。江戸は凄い所です。感触を得ることが出来ました」


「それは良かったな。わしには剣才が無いのでわからないが、方向が見えたと言うことかな」


「片腕一刀流と言います。父上にお教え頂いた一刀流の流れです。与えられたこの道場を守りながら修業したいと思います」


「そうか、道場を続けてくれるか。父上もお喜びになられるであろう。よろしく頼む」


 一之進は両手を付いて頭を下げた。


「兄上、頭を上げて下さい。必ずや道場を守ります。早速ですがお願いがあります。明日5人の弟子を呼んでいただけますか?」


「毎朝、出仕前に稽古をしている。明け6つ(6時)からだ。その時で良いか」


「はい、よろしくお願いします」


「歩きどうしで疲れたであろう。今、風呂を沸かしている。ゆっくり入って来い。わしは部屋で待っている」


 一之進は立ち上がり伊織を促した。落ち着いた物腰は父とよく似ている。歳も伊織とは12歳も離れていた。


 翌朝明け六つすこし前に道場に行くと。兄の前に5人の弟子達が座っていた。一之進は伊織が入って来たのを見て立ち上がり、


「弟の伊織だ。それぞれに話をしてくれ」


 言葉が言い終わらぬうちに、5人は同時に立ち上がった。


「先生には大変お世話になりましたが、先生のいない道場は辞めさせていただきます」


「そうですか、仕方がありませんね。身共は父の命を受けて修行に出ていた。父が大変お世話になりました。せめてのお礼に、江戸で評判の剣法、片手一刀流を披露しよう」


「片手ですか?奇妙な剣法ですね。是非お願いします」


 5人の中で一番古い弟子、山根が言う。他の者達も怪訝な顔をしていたが興味を持ったようだ。


「では山根、相手をしてくれるか?」


 伊織と山根は、日頃の立ち合い距離を持って向かい合った。山根は正眼に構え、伊織は右手片手で下段に構えた。


「どこからでも打ち込んで来られい」


 山根はこれが片手一刀流か、上半身隙だらけだ。見くびられたものだ。得意の面うちに飛んだ。瞬間、山根の竹刀は宙を飛んでいた。


 山根は唖然とした。間違いなく打ち取ったと思った。伊織の竹刀の動きは全く見えなかった。


 伊織は立ち合い位置のままである。山根だけが一歩踏み込んだ位置に、両手は空で竹刀を握った形で立っていた。

 

 続きは12月6日火曜日朝10時に掲載します