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    23、すれ違い

「ご無沙汰いたしております。拝借したままで申し訳ありません。必ずお返し致します」


「お変わりござらぬか、心配しておった。そのことなら必要ない。あれは差し上げたものだ」


「ご連絡も致しませんで申し訳ありません。あの節は早苗に直接お届けいただきましてありがとうございました」


「実は、お届けいただきましたことは、早苗が亡くなった後にわかりました」


「娘のお静が、大金に驚いて相談に来ました。早苗の手文庫に大事そうに二重に包まれて入っていました」


「私ははっと思い当たりました。しかし、お静には話せませんでした」


「早苗は病気のことを、お静にはもちろん私にも隠していました。私は偶然血を吐くのを見て、労咳を患っていると知りました」


「薬を買う余裕はありません。まして労咳薬は高価です。早苗の容体は一刻を争うものでした」


「薬代欲しさに、恥を忍んで橘殿をお訪ね致しました」


 重蔵は間に合わなかったことは一言も言わなかった。橘はそれがわかるだけに、なお辛かった。


「なぜ話してくれなかった……。いや、それは仕方の無い事だ。すまなかった。二十年の間、知らぬふりをしていた。今更ながら悔いても悔きれない」


 橘の頭に早苗の寂し気な顔が浮かびやるせなかった。


「重蔵殿、早苗の言い残したことはありませんでしたか?」


「ありません。あの日、明け方に妙に胸騒ぎがして行ってみると、お静が声を上げて泣いていました」


「今思えば小さな咳になったのを快方に向かったと思い違いをしていました。咳をする体力も衰えていたのでしょう。床に伏してから僅かひと月でした」


「医者は何と言っていた?」


「はは、医者どころか薬さえ買えない有様で、食べるのが精一杯でした。早苗は仕立を仕事に生活をしていました」


「見兼ねた大家の世話で、子連れを承知の縁談がいくつかありましたが、早苗は頑として断りました」


「医者には私が相談に行きました。高麗人参を服用するしかないと言われました。一度で済むわけでなく十両はかかると門前払いでした」


「やむにやまれず橘殿を訪ねたわけです。三日以内に届けると言われたが届けられません。早苗は五日目に死にました」


「無念でなりませんでした。正直、橘殿を恨みました。しかし、後でわかりました。三日目に届いていたのです」


「なぜ早苗に直接届けたのかと思いましたが、私は住まいを教えていませんでした。正常心を失っていたのですね」


「お借りしたお金は不要になりましたから、直ぐにお返ししようと思いました。しかし、お静にわけを話すことが出来ません」


「今、僅かづつですが蓄えております。十両になったらお返しに上がろうと思っておりました。申し訳ありません」


「先程も申したが差し上げたものです。お返しいただくことはない」


「では、お出でになったのはその事ではなかったのですか?」


「実は昨夜、知人に連れて来られた。重蔵殿の店とは知らなかった」


「昨日は予定があって直ぐにお暇したが、少し気になることがあって今日も参上致した」


「私は厨房におりましたので、気付かずに失礼を致しました」


 重蔵は気付かなかったことにした。


「気にかかるとは店に関係のあることですか?」


「確かお静と言っていたようだが、早苗にあまりにも似ている。もしかして早苗の子ですか?」


「そうです。早苗の子です。しかし橘殿の子ではありません」


 橘の訊きたいことを先回りされた。


「お幾つになられる?」


 兵馬に二十歳と聞いていたが訊いてみた。


「今年、二十歳になりました」


「二十年前は早苗は私といつも一緒だった。今更だが夫婦の約束もしていた」


「さあ、私は一向に知りません。間違いなく橘殿の子ではありません。ご安心下され」


「安心とはどう言う意味だ。申してみろ!」


「胸に手を当ててお考え下さい。お家を乱すことは致しません。どうぞお帰り下さい」


 重蔵は厨房へ戻って行った。橘は暫くその場に立ちすくんでいたが、黙って立ち去って行った。


 入れ違いにお静が下準備に入って来た。


「お静!今、誰かと会わなかったか?」


「いえ、誰も。どうかしたの?」


                       つづく

次回は7月1日火曜日朝10時に掲載します